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L'HISTOIRE POUR TOUS

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L’Histoire Pour Tous N°56 : Eddie Slovik, le dernier soldat Américain exécutait pour désertion.

L’Histoire Pour Tous N°56 : Eddie Slovik, le dernier soldat Américain exécutait pour désertion.

Qui est responsable de la mort du soldat Eddie Slovik (1920-1945) ?

Photo ci-dessous : Le 31 janvier 1945, Eddie D. Slovik a été exécuté pour désertion - le seul soldat américain de la guerre à subir ce sort. Son histoire a inspiré un livre populaire et un film dans lequel l'acteur Martin Sheen dépeint l'intimité dans ses derniers instants.

Le soldat Eddie Slovik, exécuté pour désertion en 1945, a été commémoré sous forme imprimée et cinématographique comme victime involontaire d'une armée cruelle. Un regard plus profond, cependant, révèle une histoire différente.

C'était en août 1944, et les genoux du soldat de 24 ans se sont transformés en gelée alors qu'il a subi des tirs d'artillerie pour la première fois en se rendant à sa nouvelle affection. Il a conçu un plan audacieux pour s'assurer que cela ne se reproduise plus. Son plan fonctionna si bien qu'il n'entendit plus jamais le feu de l'ennemi, mais le prix payé par le soldat Eddie D. Slovik pour ce silence était plus élevé que ce qu'il avait négocié, car il devint le seul soldat Américain exécuté pour désertion depuis la Guerre de Sécession.

L’histoire de Slovik est restée largement inconnue jusqu’en 1948, lorsque le journaliste et vétéran de la marine William Bradford Huie l’a découverte en recherchant un article intitulé «Les Américains ont-ils peur de se battre ?» Pour le magazine Liberty. Huie a suivi l'article avec un livre à succès de 1954, The Execution of Private Slovik, transformé plus tard en un téléfilm qui a attiré un public record. Le livre et le film de 1974 dépeignent Slovik comme une victime fustigée par des commandants de l'armée impitoyables désireux de faire un exemple d'un sac triste comme moyen de dissuader les désertions à la suite de la brutale bataille des Ardennes. Le récit de Huie est devenu le récit populaire.

Edward Donald Slovik (photo ci-dessus) a eu une vie troublée dès son plus jeune âge. Né à Detroit le 18 février 1920, il a abandonné l'école à 15 ans. Avant son 21e anniversaire, Slovik – mesure 1 m 67 et pèse 62,5 kl, des chiffres insignifiant - avait été mis à l'épreuve cinq fois pour cambriolage et voies de fait, condamné à la prison deux fois et avait purgé une peine dans une prison du Michigan. Libéré en avril 1942, Slovik a rencontré Antoinette Wisniewski, une comptable aux yeux bruns et aux cheveux noirs de cinq ans son aîné, et ils se sont mariés le 7 novembre 1942. Slovik a profité du boom de la fabrication en temps de guerre, obtenant un emploi bien rémunéré en tant que commis à l'expédition, de la division DeSoto de Chrysler et en grande partie éviter les ennuis judiciaires.

Photo ci-dessus : Après une jeunesse troublée, Slovik a travaillé pour remettre sa vie sur les rails. Libéré en avril 1942, il épousa Antoinette Wisniewski en novembre et accepta un emploi dans l'usine avant que l'armée ne l'appelle. (Studio Arella)

Pour Slovik, la guerre ressemblait aux problèmes des autres. Bien que l'armée ait recruté des hommes ayant un casier judiciaire, elle n'a pas tenu compte de ceux qui sont en liberté conditionnelle. C’était le cas Slovik, qui était à l'abri du courant d'air… pour un certain temps. Mais le 22 octobre 1943, la Commission des libérations Conditionnelles du Michigan l'a congédié ; il a été aussitôt incorporé dans l'armée le 3 janvier 1944.

Slovik détestait d’être soldat : «C’est comme être en prison. Ce n’est pas si grave qu’en prison », s’est-il plaint à sa femme dans une lettre de Camp Wolters, au Texas.

Il complotait déjà pour éviter le combat : «Je n’essaie pas d’apprendre quoi que ce soit parce que si vous êtes trop intelligent ou trop bon, ils vous enverront à l’étranger», lui a-t-il écrit.

Slovik a dû apprendre quelque chose, cependant, car le 25 juillet 1944, l'armée l'a expédié en Angleterre puis au troisième dépôt de remplacement en France : «Je ne sais pas pourquoi je nettoie ce fusil», a-t-il dit à un copain pendant le voyage en Europe. Je n'ai jamais l'intention de le tirer. »

Le 25 août 1944, Slovik et 14 autres soldats ont été envoyés pour rejoindre la Compagnie G du 109e Régiment, 28e Division, située près d'Elbeuf, en France. Ce fut une sombre promenade de trois heures en camion alors que les hommes passaient devant des véhicules incendiés lors des récents combats dans la faille de Falaise.

Lorsqu'ils sont arrivés vers 23 heures, Elbeuf était sous les tirs d'obus, alors les hommes ont creusé à l'extérieur de la ville. Le barrage a été levé une demi-heure plus tard, et les soldats ont reçu l'ordre de se rendre en ville pour rejoindre la compagnie G. Un Slovik nerveux et tremblant, cependant, est resté dans sa foxhole (dans son trou de renard). Dans la confusion du mouvement nocturne, personne de sa nouvelle compagnie ne s'était même rendu compte qu'il avait disparu.

Le 109e a déménagé le lendemain, remplacé par le 13e Corps Canadien de Prévôté, une équipe de Police Militaire. Slovik s'est lié d'amitié avec les Canadiens, tout comme le soldat John P. Tankey, un autre 109e remplaçant, qui s'était tout simplement perdu lors du remaniement de la veille. Pendant les six semaines suivantes, Slovik et Tankey se sont rendus utiles, conduisant des camions, cuisinant et gardant les prisonniers Allemands.

Photo ci-dessus : Les conséquences des combats de Falaise Gap ont terrifié Slovik en route vers son poste avec le 109e régiment. Lorsque le 109e a déménagé à Elbeuf, en France, il est resté avec les Canadiens. (Bettmann / Getty Images)

Ils auraient pu peut-être restés avec les Canadiens pendant le restant de la durée de la guerre, mais un nouveau commandant est arrivé au début d’octobre. Il s'est interrogé sur les deux Yanks et a contacté le 109e. Le 8 octobre 1944, le 109e récupéra Slovik et Tankey et les rendit à la compagnie G, maintenant stationnée près de Rocherath, en Belgique.

Les soldats étant souvent séparés de leurs unités, aucune question n'a été posée lorsque Slovik et Tankey sont revenus. Tankey s'est battu avec la compagnie jusqu'à ce qu'il soit blessé le 5 novembre 1944. Mais Slovik avait d'autres idées.

L’intention de Slovik était évidente et le capitaine a demandé à Tankey. «Soldat, dit-il, tu ferais mieux d'arrêter ton copain. Il se met dans de sérieux problèmes. »

Tankey a essayé de dissuader Slovik, mais Slovik l'a repoussé : «Johnny, je sais ce que je fais.», dit-il, avant de quitter la compagnie.

Le lendemain matin, le 9 octobre, Slovik s'est rendu au 112e Détachement du Gouvernement Militaire à Rocherath. Il a remis un bout de papier vert au soldat William O. Schmidt, un cuisinier. Le bordereau était une confession manuscrite sur un bon de commande après échange. Dans ce document, Slovik a admis avoir déserté son unité à l'extérieur d'Elbeuf, le 25 août et à nouveau près de Rocherath le 8 octobre. Il est allé plus loin : «Je m'enfuirai à nouveau si je dois sortir leur [sic]», a-t-il écrit en majuscules.

Photo ci-dessus : La confession manuscrite d'Eddie Slovik (Historical Images Archive / Alamy Stock Photo)

La confession, et la manière dont Slovik l'avait présentée, révélaient ses véritables intentions à l'armée. Slovik demandait une cour martiale parce que, a conclu l'armée plus tard, il avait « délibérément décidé que l'emprisonnement était préférable aux risques de combat et il recherchait délibérément la sécurité et le confort comparatif du poste de garde». Slovik avait fait du temps à la maison arrêt, donc la prison ne l’a pas dérangé. Et sachant que l’armée n’avait pas abattu un déserteur depuis des années, Slovik n’avait pas peur d’être exécuté ; il croyait que l'armée libérerait les déserteurs emprisonnés une fois la guerre terminée.

Slovik a été renvoyé au 109e, cette fois menotté. Le lieutenant-colonel Ross C. Henbest, le commandant du bataillon, lui a conseillé de déchirer ses aveux et de retourner dans la compagnie G, mais Slovik a refusé. Il voulait une cour martiale, et il en aura bientôt une.

Le 19 octobre 1944, le capitaine Grotte a accusé Slovik d'avoir déserté le 25 août et le 8 octobre «pour éviter les devoirs dangereux et éviter un service important». En vertu des articles de guerre, la peine pour la désertion en temps de guerre était la mort «ou toute autre peine imposée par une cour martiale».

Le lieutenant-colonel Henry J. Sommer, juge-avocat de la 28e Division, a vu où allait le défi de Slovik. Le 29 octobre 1944, il fit amener Slovik à son bureau. Sommer a déclaré au privé qu'il risquait une longue peine de prison et peut-être une exécution. Il a proposé de suspendre les charges si Slovik retournait dans son unité et lui a même promis un transfert dans une autre équipe.

« Je veux passer en cour martiale. » a répondu Slovik. Le psychiatre de l'armée Arthur L. Burks a examiné Slovik et n'a trouvé aucune preuve de maladie mentale.

Le procès de Slovik a eu lieu environ deux semaines plus tard à Roetgen, en Allemagne, devant neuf juges, tous officiers d’état-major de la 28e Division.

Le capitaine Edward P. Woods, 26 ans, représentait Slovik. Bien qu'il ne soit pas avocat, Woods était un avocat expérimenté de la Cour Martiale et avait obtenu des acquittements pour plusieurs clients. La culpabilité était acquise d’avance - la confession manuscrite de Slovik y veillait - mais la punition restait une question ouverte.

Aucun déserteur n'avait été exécuté depuis 1865, lorsque le soldat William Smitz du 90th Pennsylvania Infantry a fait face à un peloton d'exécution. Sur les 2 864 hommes jugés pour désertion depuis 1941, 48 ont été condamnés à mort et ces peines ont ensuite été réduites à des peines d’emprisonnement. L'armée de guerre avait exécuté 140 soldats - mais pour meurtre ou viol. Néanmoins, l'exécution était toujours inscrite dans les livres comme sanction pour désertion.

Le procès a débuté à 10 heures le 11 novembre. Le procureur, le capitaine John I. Green, a appelé cinq témoins, tous amenés «directement des lignes de front avec des vêtements déchirés et boueux», comme l'a dit un témoin, peut-être pour rappeler aux juges, du dur devoir Slovik avaient éludé. Woods n'a fait aucune déclaration liminaire, a procédé à un contre-interrogatoire minimal, n'a présenté aucune preuve et n'a présenté aucune argumentation finale. Choisissant de ne pas témoigner, Slovik resta silencieux.

En un peu plus d'une heure, le procès s'est terminé. Les juges ont déclaré Slovik coupable et ont voté à l'unanimité qu'il soit «abattu par la mousqueterie. C'était le mode d'exécution approuvé pour les déserteurs et était considéré comme moins déshonorant que la pendaison, une mort généralement réservée aux violeurs et aux meurtriers.

Les juges ont procédé à un deuxième vote, qui a produit le même résultat.

«Nous devons vivre avec cela le reste de nos vies. Prenons un troisième tour de scrutin », a suggéré le juge président, le lieutenant-colonel Guy M. Williams. Ce vote a de nouveau produit un verdict de mort.

Mais ce n’était pas encore la fin de Slovik. Une peine capitale devait survivre à plusieurs niveaux de révision en appel.

Le général de division Norman D. Cota, commandant de la 28e division, a été le premier à revoir et à confirmer la sentence le 27 novembre 1944.

Le prochain examen a été effectué par le général Dwight D. Eisenhower. Le major Frederick J. Bertolet, un avocat du personnel, a recommandé que la condamnation soit confirmée. De l’avis de Bertolet, Slovik avait «directement contesté l’autorité du gouvernement, et la discipline future dépend d’une réponse résolue à ce défi». Le brigadier-général Edward C. Betts, un autre avocat, était d'accord.

En attendant la révision de sa peine, Slovik se rendit compte qu'il était dans un plus gros problème qu'il ne l'avait prévu. Le 9 décembre, il a écrit à Eisenhower, implorant sa vie «pour le bien de ma chère épouse et mère de retour à la maison» et exprimant des remords «pour les péchés que j'ai commis». Il a terminé avec «Je reste à vous pour la victoire, Pvt. Eddie D. Slovik. »

Slovik est cependant allé trop loin en feignant l'ignorance.

«Je ne savais pas à l'époque ce que je faisais, ni ce que signifiait le mot désertion», écrit-il à Eisenhower. Je n'avais aucune intention de déserter l'armée.»

Cela était manifestement faux et émoussait tout impact que sa lettre aurait pu avoir autrement. Avant de quitter son unité le 8 octobre, Slovik avait confirmé au capitaine Grotte que son départ constituerait une désertion. Il savait exactement ce qu'il faisait lorsqu'il a pris sa décision. Eisenhower a confirmé la condamnation le 23 décembre.

Un dernier examen a été effectué le 6 janvier 1945 par le Comité d'examen du théâtre Européen, composé de trois avocats du département du juge-avocat général. Le conseil a confirmé la condamnation et Eisenhower a ordonné l'exécution de Slovik.

Le 31 janvier, un peloton d'exécution de 12 hommes à Sainte-Marie-aux-Mines, en France, a tiré sur Slovik.

Slovik a été enterré dans une tombe anonyme dans une section spéciale du Cimetière Américain de l'Oise-Aisne en France aux côtés de 94 soldats exécutés pour viol ou meurtre.

Si l'Armée Avait Prévue d'utiliser Slovik comme exemple pour décourager la désertion, elle a fait un mauvais travail. Seul le 109e régiment a annoncé son exécution, et ensuite seulement dans un message du commandant du régiment à ses hommes. Ni Eisenhower ni Cota n'ont notifié leurs ordres de l'exécution, et aucun journal civil ou militaire ne l'a rapporté.

S. L. A. Marshall, historien en chef de l’armée pour le théâtre Européen, a insisté sur le fait que le cas de Slovik était si peu connu que lui-même ne l’a appris qu’en 1954, quand il a lu le livre de Huie.

Même la veuve de Slovik a été gardée dans l’obscurité, on lui a seulement dit que son mari était mort dans des «circonstances déshonorantes».

Photo ci-dessus : Antoinette Slovik (ici, en 1974 à 59 ans) n’a pas appris les détails de la mort de son mari avant qu’un livre de 1954 ne les précise. Appelant Eddie «le pauvre enfant le plus malchanceux qui ait jamais vécu», elle s'est battue pour effacer son nom et obtenir des fonds d'assurance-vie que l'armée lui avait refusés. Sans succès, elle est décédée en 1979 à 64 ans. (Walter P. Reuther Library, Archives of Labour and Urban Affairs, Wayne State University)

Parmi ceux qui en avaient entendu parler, le sort de Slovik était un facteur dissuasif douteux.

Slovik lui aurait déclaré : « Eh bien, mon pote, quelle différence cela fait-il que les Allemands me tuent ou que notre propre armée me tire dessus. Je suis toujours un fils de pute mort. »

Qui était responsable de la mort d’Eddie Slovik ?

La réponse est Slovik lui-même.

Le système de justice de l’armée en temps de guerre était le produit de son époque et très éloigné des tribunaux militaires ou civils d’aujourd’hui, avec moins de protections pour les droits individuels, une discrétion presque absolue confiée aux commandants sur le terrain et des procédures judiciaires menées en secret. Mais dans ce cadre, c'est Slovik qui a provoqué le dur résultat.

Son erreur fatale a été de provoquer l'armée à le faire passer en Cour Martiale pour qu'il puisse passer la guerre dans la sécurité de la palissade. Il a rendu son objectif évident à ses commandants et a fait tout ce qui était en son pouvoir pour forcer la main de l’armée. Il a poursuivi une Cour Martiale sans passer même un jour avec son unité, et sa promesse provocante de «s'enfuir à nouveau» a frotté un nerf brut. Pour l'armée, il s'agissait d'un «défi direct» qui exigeait une «réponse résolue».

Le défi flagrant de Slovik a enfermé les décideurs de l’armée de sorte qu’ils ont le sentiment qu’ils n’ont pas d’autre choix que d’imposer le niveau de punition la plus sévère - la mort.

Depuis ce 31 janvier 1945, aucun autre déserteur américain n'a affronté un peloton d'exécution. Le Code uniforme de justice militaire a remplacé les articles de guerre et l'exécution est toujours autorisée en cas de désertion en temps de guerre. Le pays n'a cependant pas mené de guerre déclarée depuis le Jour J, et les attitudes à l'égard de la peine capitale ont changé.

Qu'il soit considéré comme un provocateur ou une victime, Eddie Slovik restera probablement le dernier soldat Américain à payer le prix ultime de la désertion.

Source :

Cette histoire a été publiée à l'origine dans le numéro d'août 2018 du magazine World War II

Mes propres recherches.

À Nîmes, le jeudi 17 décembre 2020

Cazorla Denis

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